8 años antes de Superman, estos fueron los primeros superhéroes de la historia

El kamishibai, una forma de espectáculo callejero japonés, dio a conocer a estos personajes.

Superman es ampliamente reconocido como el primer superhéroe. Aunque como fenómeno cultural es cierto, en realidad hay todo un género de héroes disfrazados con superpoderes que es anterior a él, y no está en los cómics, ni siquiera es estadounidense. Es el Kamishibai, una forma de espectáculo callejero japonés.

Y como el Día Mundial del Kamishibai fue este mes (el 7 de diciembre), es la oportunidad perfecta para contar la fascinante y poco conocida historia de esta forma de arte.

El kamishibai, que significa “teatro de papel” (kami por papel y shibai por teatro) fue muy popular en Japón durante la Gran Depresión y la Segunda Guerra Mundial. Narradores ambulantes, en su mayoría hombres, narraban cuentos ilustrados para un público infantil, representando los personajes y los efectos sonoros, de forma muy parecida a los cuentos de hoy en día.

Los artistas solían llegar a la ciudad en una bicicleta con un pequeño escenario montado en la parte trasera, se instalaban en una esquina concurrida, anunciaban su llegada con badajos de madera (hyōshigi) y vendían caramelos como precio de entrada. Las historias se ilustraban en grandes tarjetas colocadas en el interior del escenario, que carecía de respaldo, lo que permitía al artista leer el texto del reverso de cada tarjeta mientras las intercambiaba.

Ōgon Batto, or Golden Bat

Ōgon Batto, o Golden Bat

Golden Bat y otros héroes

Al igual que los cómics estadounidenses, las historias de Kamishibai eran por entregas, siempre emocionantes, y solían terminar en un cliffhanger, lo que garantizaba que los niños volvieran a por más emociones y golosinas. Y al igual que los cómics, abarcaban distintos géneros, pero el más popular era el de los nobles súper humanos con brillantes trajes.

Superman debutó en junio de 1938 con Action Comics nº 1, dando origen a los superhéroes. Pero en 1931, siete años antes y tres antes de que Jerry Siegel y Joe Shuster lo inventaran, los niños japoneses conocieron a Ōgon Batto, o Golden Bat (Murciélago dorado).

Como Superman (y la mayoría de los superhéroes de entonces), Golden Bat fue creado por dos jóvenes, el escritor Ichiro Suzuki, de 25 años, y el artista Takeo Nagamatsu, de 16 años. Inspirándose en el folclore Yōkai, lo basaron en personajes mitológicos del pasado, reimaginados como ciencia ficción.

Photo credits: Kageyama Kōyō. Orbaugh, 2014 / The Walter A. Pennino Postwar Japan Photo Collection

Crédito de las fotos: Kageyama Kōyō. Orbaugh, 2014 / The Walter A. Pennino Postwar Japan Photo Collection.

En realidad, Golden Bat no tiene nada que ver con los murciélagos. Su nombre se debe a una marca barata de cigarrillos, y su diseño original era igual de disparatado: una calavera dorada como rostro, a menudo con los ojos bizcos, dientes torcidos y perdidos, y a veces una larga cabellera rubia. Vestía un traje del siglo XVII con capa roja y cuello alto o gola gigante y llevaba un estoque o un bastón de espadachín.

Era un viajero en el tiempo procedente de la Atlántida, explicación suficiente para hacerlo invulnerable y capaz de volar, y vivía en una fortaleza oculta en los Alpes japoneses de Honshu. Luchó contra robots gigantes y villanos como su archienemigo, el Dr. Nazō, un científico loco del espacio exterior empeñado en dominar el mundo.

Golden Bat fue, con diferencia, el Kamishibai más popular, y apareció en manga en 1948, en tres películas de imagen real entre 1950 y 1972, y en una serie de anime en 1967.

Golden Bat fue, con diferencia, el Kamishibai más popular, y apareció en manga en 1948, en tres películas de imagen real entre 1950 y 1972, y en una serie de anime en 1967.

A principios de la década de 1930 le siguió otro superhéroe kamishibai: Gamma no Ōji, o Prince of Gamma, el Príncipe de Gamma. Era un príncipe huérfano de otro planeta que vestía un traje azul ajustado con una insignia en el pecho, una capa amarilla y un tocado en forma de pájaro.

Podía volar, era invulnerable y tenía superfuerza. Incluso tenía una identidad secreta en Tokio. Su galería de villanos incluía a un malvado científico calvo y azul y a un alienígena con el cerebro visible.

El origen del kamishibai

La historia del Kamishibai tampoco difiere mucho de la del cómic estadounidense. Surgió en torno a 1929-1930, cuando Japón se modernizaba pero también sufría la Depresión mundial, y ofrecía al público joven un entretenimiento más barato que el cine y más accesible que la radio. Y del mismo modo que el arte del cómic se desarrolló principalmente a partir de las tiras de los periódicos, mientras que el formato, la distribución y el contenido del género procedían sobre todo de los pulps, el kamishibai tiene varias raíces.

Un posible antecesor es el emakimono, o emaki, rollos de imágenes horizontales que datan al menos del siglo XI, y que combinaban pintura y caligrafía para narrar historias de religión, batallas épicas, romances, folclore y lo sobrenatural, es decir, esencialmente cómics antiguos.

Photo credit: Horace Bristol/Three Lions/Hulton Archive/Getty Images

Crédito de la foto: Horace Bristol/Three Lions/Hulton Archive/Getty Images

Pero hubo dos precursores directos del kamishibai. Uno es el tachi-e, o cuadros de pie, que eran dibujos con reversos de cartón sobre mangos de madera, básicamente marionetas de papel, dentro de pequeños escenarios. El otro son los katsudō benshi (narradores de películas), que eran artistas que se colocaban junto a la pantalla de las películas mudas y las narraban dramáticamente. Los narradores de kamishibai emulaban su estilo de actuación, y con la introducción del cine sonoro muchos benshi se pasaron al kamishibai.

En su apogeo, que precedió y coincidió con la Edad de Oro del cómic, hasta 5 millones de personas veían Kamishibai a diario en todo Japón, interpretados por 30.000 animadores a los que 40 productoras daban trabajo a 50.000 guionistas y artistas sólo en Tokio y Kansai. En 1942, el número total de ediciones publicadas superaba las 800.000.

A pesar de la inmensa popularidad de las historias, muchos padres y educadores las desaprobaban, alegando que eran sensacionalistas y violentas (algunas lo eran), las mismas críticas vertidas contra los cómics estadounidenses ya en 1940.

Muchos padres y educadores las desaprobaban, alegando que eran sensacionalistas y violentas, las mismas críticas vertidas contra los cómics estadounidenses ya en 1940.

También se utilizaron ampliamente para la propaganda en tiempos de guerra, de forma muy parecida a los cómics estadounidenses. La diferencia radicaba en que en la América democrática se hacía por elección, ya fuera popular o por encargo del gobierno, mientras que en el Japón imperial se hacía por orden del gobierno y bajo su estricto control. Estos Kokusaku Kamishibai sancionados también se difundieron en la China ocupada, Corea, Indonesia y Filipinas.

Contrariamente a la creencia popular, la ocupación aliada de Japón tras la Segunda Guerra Mundial y la occidentalización que siguió, así como la llegada de la televisión a principios de la década de 1950, no fueron la sentencia de muerte del kamishibai. De hecho, la televisión se conoció por primera vez en Japón como denki Kamishibai (Kamishibai eléctrico), lo que indica lo arraigados que estaban en la cultura. De hecho, su popularidad aumentó después de la guerra, con un número de artistas callejeros que casi se duplicó, superando los 50.000. Finalmente decayó en los años sesenta. Su popularidad disminuyó en la década de 1960, cuando la clase media creció lo suficiente como para hacer de la televisión un artículo de uso doméstico y mantener a los niños alejados de la calle.

El legado Kamishibai

Pero los kamishibai no se extinguieron; son un antepasado evolutivo directo del manga, tanto estilística como temáticamente. De hecho, muchos artistas de manga y anime empezaron dibujando Kamishibai, como el famoso Mizuki (creador de GeGeGe no Kitarō, en realidad una adaptación de un popular Kamishibai). Y gracias a ello, el ADN del Kamishibai puede encontrarse en otras cosas, como los videojuegos.

Los kamishibai también están experimentando una especie de renacimiento moderno. Más por nostalgia y herencia cultural que por simple entretenimiento, se pueden ver actuaciones en parques y museos de todo Japón, a menudo recreando toda la experiencia con un escenario montado en una bicicleta y caramelos para vender.

Japanese storyteller Yushi Yasuno presenting a performance of Kamishibai in 2008. Photo credit: Colin McPherson/Corbis via Getty Images

El narrador japonés Yushi Yasuno presenta una representación de Kamishibai en 2008. Crédito de la foto: Colin McPherson/Corbis vía Getty Images

Incluso hay festivales y talleres de Kamishibai en todo el mundo, desde Australia a Israel, pasando por Francia y México. En EE.UU. se celebran actos de Kamishibai en honor del Mes de la Herencia Asiática y del Pacífico en todo el país, sobre todo en escuelas, bibliotecas y conferencias. Como ya se ha señalado, la Asociación Internacional de Kamishibai celebra cada 7 de diciembre el Día Mundial del Kamishibai.

A pesar de las notables similitudes entre los tropos de Golden Bat y Príncipe Gamma y los de los superhéroes estadounidenses, cualquier influencia directa es extremadamente improbable. Siegel y Shuster no habrían oído hablar de ellos en Cleveland en 1934, y en varias ocasiones en las que hablaron abiertamente de sus numerosas influencias para Superman, nunca mencionaron a estos personajes.

Es posible que los paralelismos sean pura coincidencia. También podrían deberse en parte a influencias compartidas: Las historias bíblicas eran bastante conocidas en Japón, difundidas sobre todo a través de los misioneros cristianos, que incluso las convirtieron en Kamishibai (kamishibai dendō dan). Por ejemplo, las historias de Superman y El Príncipe de Gamma, niños huérfanos náufragos que llevan una doble vida entre gente que no es la suya, podrían proceder también de la historia de Moisés.

Otra posibilidad es que se originen en fantasías universales compartidas, que culminan en conceptos similares en todas las culturas. Es lo que Carl Jung llamó el inconsciente colectivo y Joseph Campbell el monomito, entre otros.

Sea como fuere, el Hombre de Acero será considerado para siempre el primer superhéroe “de verdad”. Pero la verdad puede encontrarse al otro lado del Pacífico, con el precio de entrada de unos caramelos.

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